Dopo l'alluvione di Firenze: salvare l''Ultima Cena' di Vasari

Il fiume Arno durante l

FIRENZE, ITALIA — Nella luce del primo mattino, i bassi edifici che fiancheggiano entrambi i lati del fiume Arno qui risplendono nelle loro miriadi di sfumature di ocra, come il fiume poco profondo stesso, che scorre calmo attraverso la città.

Quando ero qui il 4 novembre 1966, con il mio futuro marito durante il nostro primo viaggio insieme in Europa, era uno spettacolo completamente diverso. Pioveva da giorni e, tutta satura, la falda freatica si alzava; il fiume, scorrendo rabbiosamente con un rilascio da una diga a monte, traboccò i suoi muri di sostegno nelle strade. Bloccato nel nostro hotel lungo il fiume, ho guardato giù da un balcone interno del secondo piano e ho visto che l'acqua era salita spaventosamente fino al soffitto della hall. Ho chiesto due candele, due bottiglie d'acqua e un paio di pacchetti di grissini.

Le fondamenta del vecchio edificio crollerebbero? Ho preso due cassetti piatti di legno dall'armadio e li ho posizionati vicino alla finestra nel caso avessimo bisogno di dispositivi di galleggiamento. Poi abbiamo dormito a turno fino all'alba. Fuori, grossi fusti metallici di gasolio, già rabboccato per l'inverno, furono trascinati nell'Arno e sbattuti tutta la notte contro i ponti. Altrimenti, tutto era spettrale quiete. La mattina dopo, il titolo di La Notte descriveva la scena: Firenze — Città dei fantasmi.



La città era un mare di fango. Senza cibo né acqua, e con il rischio di tifo, ci è stato detto dal personale dell'hotel di partire immediatamente per alleggerire Firenze. Un ospite intraprendente con un'auto in collina ci ha traghettato a turni al treno per Bologna.

Sapevamo che ci stavamo lasciando dietro centinaia di tesori in rovina: più di 1.500 opere d'arte danneggiate dall'acqua fangosa e dalla miscela di olio, secondo un conteggio, così come intere collezioni di biblioteche. Delle otto maggiori inondazioni che hanno colpito Firenze dal 1333, tre delle quali il 4 novembre, questa nel 1966 è stata considerata la peggiore.

Sono tornato qui, ora direttore di una rivista d'arte, per ricordare e osservare i preparativi per il 50° anniversario di questa catastrofica alluvione. La città è ricca di mostre commemorative, ma l'evento principale della giornata stessa è la reinstallazione nel Cenacolo, l'antico refettorio di Santa Croce, dell'opera di Giorgio Vasari Ultima cena (1546). A lungo nelle notizie, il dipinto a cinque pannelli è l'ultimo capolavoro, il più complesso e gravemente danneggiato dall'alluvione da restaurare.

Quel venerdì l'acqua salì a 6 metri intorno a Santa Croce e l'Ultima Cena rimase totalmente immersa per più di 12 ore, i suoi segmenti inferiori ancora più a lungo. La cerimonia stessa rappresenta la fine simbolica di un'epoca, un struggente mezzo secolo nella storia dell'arte moderna durante il quale decine di esperti a Firenze e giovani apprendisti appena apprendisti il ​​loro mestiere, hanno lavorato scrupolosamente per restaurare opere di inestimabile valore. Ma le sfide per il Vasari sono apparse insormontabili fino all'ultimo decennio, con i conservatori che speravano in nuove competenze per aiutarli.

L'amatissimo dipinto vasariano di Cristo e dei suoi discepoli, sorprendentemente contemporaneo per il suo tempo, fu commissionato dalle monache benedettine del convento fiorentino delle Murate, la cui vita claustrale vietava agli artisti maschi di entrare per dipingere un affresco. Ma un dipinto su tavole di pioppo era facilmente trasportabile dallo studio del Vasari. Conosciuto per la sua seconda edizione del 1568 di Vite dei più eminenti pittori, scultori e architetti , e il suo progetto della tomba di marmo di Michelangelo a Santa Croce, Vasari ha creato un quadro di realismo che ha attirato gli spettatori nella scena, nel posto vuoto alla tavola di Cristo.

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Credito...Clara Vannucci per il New York Times

Dopo l'epoca napoleonica e l'Unità d'Italia, il convento fu chiuso e il dipinto fu infine ricollocato nella Cappella Castellani nella basilica di Santa Croce nel 1865 e infine nel refettorio del Museo dell'Opera negli anni Cinquanta.

Marco Grassi, ora conservatore d'arte a New York, apprendista a Firenze presso la Galleria degli Uffizi. Al momento dell'alluvione, divideva il suo lavoro tra il suo studio a Firenze e la Villa Favorita a Lugano, in Svizzera, come conservatore in visita per la collezione del barone Thyssen-Bornemisza. Era nello studio della Villa quando è entrato l'anziano custode. Non sei di Firenze? chiese, spiegando che l'acqua di piena in città arrivava fino al primo piano di Palazzo Pitti. Dopo aver ascoltato la radio, il signor Grassi è saltato in macchina. Ci sono volute più di 12 ore per fare il solito viaggio di cinque ore, negoziando tra convogli militari.

Il 5 novembre indossò gli stivali e si recò subito agli Uffizi, dove si tenne una grande assemblea. In verità, ricorda, l'esperienza era nuova, e nessuno poteva alzarsi in piedi e dire cosa si doveva fare tecnicamente dopo con opere che erano state immerse per ore in acqua mista a fango e nafta nera. Quello che capivano era che i dipinti su pannello si sarebbero prima espansi e poi rimpiccioliti, quindi la decisione immediata è stata quella di proteggere le superfici dipinte, che alla fine si sarebbero deformate.

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Credito...Archives of the Opificio delle Pietre Dure, Firenze

Con acri di dipinti interessati, Santa Croce era una zona di guerra completa, ha ricordato Grassi. Mentre i visitatori fuggivano, sciami di volontari chiamati Gli Angeli del Fango scesero su Firenze per offrire assistenza.

Il Sig. Grassi ha iniziato a lavorare all'Ultima Cena. Abbiamo posizionato fogli di carta di gelso giapponese resistente all'umidità sulla superficie dipinta e abbiamo spazzolato la resina metacrilata per farli aderire, ha detto. Nessuno poteva prevedere quale calvario sarebbe stato in seguito rimuovere i documenti. Ci vorrebbero 40 anni per acquisire la tecnologia e l'esperienza per realizzare l'intero restauro.

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Credito...Archives of the Opificio delle Pietre Dure, Firenze

Due settimane dopo, i cinque pannelli furono divisi e appiattiti su graticci nella Limonaia, la serra dei limoni del Giardino di Boboli in inverno, con il suo alto tasso di umidità; lì potevano asciugarsi lentamente, insieme a scaffali di centinaia di altre opere d'arte, spesso per anni. Ma man mano che i pannelli si asciugavano, si restringevano, restringendosi di due centimetri, lasciando numerose crepe e fessure nel legno stesso. Il fondo di gesso è diventato instabile.

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Credito...Britta New, National Gallery, Londra

Nel 2004 i pannelli sono stati trasferiti per la prima volta al Opificio delle Pietre Dure (O.P.D.), primo laboratorio di restauro moderno in Italia, allestito in un vecchio magazzino militare. Il laboratorio è stato fondato da Ferdinando I de' Medici nel 1588 per l'intarsio di pietre preziose ma ora è la maggiore istituzione per la conservazione dell'arte.

Quando di recente ho camminato con il regista, Marco Ciatti, attraverso i suoi spazi cavernosi, ho visto una giovane donna in camice bianco e jeans, seduta su uno sgabello con un pennello sottile che applicava un'attenta tratteggio incrociato - tratti bidirezionali - a un discepolo dell'Ultima Cena veste rosa quasi finita. Miracoloso è la prima parola che mi è venuta in mente quando ho visto il pannello quasi finito. Per guidare i suoi tratti, guardava costantemente lo schermo del cellulare, seguendo il disegno preparatorio di Vasari, che era stato ottenuto da scansioni elettroniche. È stato come riportare in vita un quadro che era letteralmente morto, ha detto Ciatti.

Un importante punto di svolta nel processo è arrivato nel 2010, quando la Getty Foundation, attraverso la sua Panel Paintings Initiative e una sovvenzione di 300.000 euro (329.000 dollari) all'O.P.D., ha riunito esperti per formare le prossime due generazioni di restauratori nel trattamento strutturale e nella stabilizzazione. La svolta tecnologica è avvenuta in modo incrementale nel corso degli anni quando i conservatori hanno imparato a migliorare i sistemi di supporto in legno consentendo il movimento laterale e la curvatura, ha affermato Antoine M. Wilmering, un senior program officer del Getty.

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Credito...via Marco Grassi

Ci sono volute abilità chirurgiche per ingrandire i pannelli lignei del Vasari. Il capo chirurgo era Ciro Castelli, ora anziano restauratore di dipinti ma al momento dell'alluvione un carpentiere di 23 anni arruolato in servizio. Nel corso degli anni, ha capito come espandere i pannelli alla loro giusta dimensione con minuscole fessure e pezzi di riempimento in legno di pioppo, in modo che le spalle ora assomiglino a mosaici astratti.

Nel 2014, Prada, in collaborazione con il Fondo Ambiente Italiano, ha fornito all'O.P.D. con un'altra sovvenzione per un'intricata procedura che richiedeva l'appiattimento della vernice e il riempimento delle aree mancanti. Roberto Bellucci è stato responsabile di questo restauro estetico.

È una questione di record, i restauratori di vernici sono attenti a distinguere tra le aree originali e restaurate. Ma oggi fai un passo indietro e le morbide pieghe e le ombre delle vesti colorate delle figure tese sull'opera appaiono fluidamente come un pezzo. Cristo, in rosa pallido, drappeggia il braccio sinistro su San Giovanni in oro senape, e un San Pietro barbuto siede alla sua destra in blu con una veste a toga in giallo allacciata alla sua spalla destra. Un bicchiere di vino luccica. È una scena di cameratismo mentre le figure allungate sotto un cielo crepuscolare conversano. Solo Giuda si volta dall'altra parte mentre l'oscurità si addensa nella stanza. Impreziosita da una scrupolosa attenzione ai dettagli di colore, luce e ombra, l'Ultima Cena irradia la sua nuova vita senza perdere la forza originale del Vasari nella ritrattistica.

La cornice d'epoca dorata è in realtà il bordo di una nuova scatola di controllo del clima all'avanguardia che stabilizza l'umidità interna. Un paranco metallico è stato ideato per sollevare l'Ultima Cena sul tetto, ben oltre la linea di galleggiamento, in caso di una futura inondazione.

Una delle opere più ammirate in Santa Croce è il Crocifisso di Cimabue, la croce lignea dipinta del XIII secolo che fu sommersa dal diluvio fino all'aureola dorata di Cristo. Sebbene l'opera abbia perso il 60 percento della sua vernice, molti trucioli galleggianti nell'acqua nelle vicinanze sono stati recuperati dai soccorritori. Ora appeso nella Sagrestia della chiesa, il Crocifisso è una testimonianza del primo decennio di restauro.

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Credito...Clara Vannucci per il New York Times

La conservazione è nata qui a Firenze, ha detto Ciatti, citando i documenti medicei che elencano i pagamenti ai restauratori. Ma quest'ultimo decennio, sostiene, ha cambiato il mondo del restauro.

Parlando di recente all'apertura di The Flood, una mostra di fotografie al Istituto Italiano di Cultura di New York , il sindaco di Firenze, Dario Nardella, ha affermato che mentre gli esperti avrebbero ritenuto impossibile restaurare il Vasari, con determinazione è stato ricostruito.

Passeggiando per Firenze ed entrando in quasi tutte le chiese, ho trovato restauratori sui ponteggi disposti a raccontare le loro storie sull'alluvione stessa o sull'ambiente che continua a intaccare gli affreschi ovunque. Nel Basilica of the Santissima Annunziata , ho conosciuto la Contessa Simonetta Brandolini d'Adda, co-fondatrice e presidente americana di Friends of Florence, e il suo team, che si occupa del restauro di 12 dipinti murali di artisti fiorentini sopravvissuti all'alluvione ma ora minacciati da umidità e inquinamento.

La sera tornai nello stesso albergo sull'Arno dove avevo soggiornato nel 1966. Ricordai la mia sensazione di allora che il mondo intorno a noi fosse in grave pericolo. Per quanto fossimo isolati, tra me e il mio futuro marito, Frederick Morgan, si sviluppò una devozione e una storia d'amore che durò per tutta la vita insieme. Da allora in poi, ogni anno, fino alla sua morte nel 2004, abbiamo acceso le nostre due candele il 4 novembre, il giorno dell'alluvione di Firenze, per commemorare l'occasione.

Per quanto disastroso, quell'evento determinò la mia devozione per tutta la vita alla città. Cinquant'anni dopo, mentre guardo fuori dalla mia finestra sull'acqua scura scintillante dei riflessi della maestosa fila di luci lungo il fiume, i fuochi d'artificio illuminano improvvisamente il cielo sopra Ponte Vecchio. La gente sta festeggiando da qualche parte, e qui c'è molto da festeggiare: il rinnovamento.