Intenso e favoloso: arte che mostra una passione per la democrazia

L'indagine sulla carriera di Siah Armajani al Met Breuer e la scultura pubblica al Brooklyn Bridge Park offrono un ritratto dell'artista iraniano in esilio in America.

Bridge Over Tree (1970/2019) di Siah Armajani al Brooklyn Bridge Park.Credito...Elizabeth Bick per il New York Times

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Se non fosse per il Met Breuer, i newyorkesi potrebbero non vedere mai spettacoli eccezionali come Siah Armajani: Segui questa linea. La sua indagine sulla carriera di questo artista americano è tempestiva per un'era di disgregazione della confusione morale e offre vie d'uscita da essa.

Il signor Armajani è nato in Iran nel 1939, è arrivato negli Stati Uniti come esiliato politico nel 1960 e da allora è qui. Da oltre 50 anni produce sculture pubbliche in tutto il paese: c'è un meraviglioso esempio installato a Brooklyn in concomitanza con lo spettacolo Met, ma il suo nome ha ancora un basso valore di riconoscimento, anche all'interno del mondo dell'arte.

In parte, ne è responsabile. Ha scelto di trascorrere tutta la sua carriera nel Minneapolis-St. Paul, piuttosto che nelle capitali dell'arte di entrambe le coste. E le sue strutture architettonicamente scalate, sebbene ricche di texture visive, sono tutt'altro che un piacere per gli occhi. La maggior parte di loro sembra dire benvenuto, quando in realtà lo stanno dicendo non così velocemente.

Infatti, lo spettacolo Met Breuer, la sua prima grande retrospettiva a New York (ha debuttato al Walker Art Center a Minneapolis), richiede un certo sforzo, sotto forma di ricerca e lettura di etichette, per diventare completamente accessibile. Ne vale la pena. Ammirare l'intero arco della sua arte a un ritmo persistente e indagatore significa passare del tempo con un acuto pensatore sociale, un metafisico ironico (e sempre più malinconico) e un poeta visivo dallo stile semplice.

Il signor Armajani è cresciuto in una famiglia cristiana a Teheran, ma era immerso nella cultura islamica. Afferma di aver ereditato la sua passione per la politica da una nonna che era stata un'attivista antimperiale in gioventù. Il suo coinvolgimento nella protesta iniziò da adolescente quando, nel 1953, il premier iraniano democraticamente eletto, Mohammed Mossadegh, fu estromesso da un colpo di stato che consolidò il potere dello scià, Mohammed Reza Pahlavi.

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Credito...Elizabeth Bick per il New York Times

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Poco dopo, il signor Armajani ha iniziato a fare arte - i primi pezzi della mostra risalgono al 1957 - sotto forma di collage formato poster che combinavano immagini religiose islamiche, frammenti di canzoni persiane e slogan a favore della democrazia. La miscelazione e la stratificazione avevano lo scopo di evitare il rilevamento da parte dei censori. (Chiamò alcune di queste opere Night Letters, riferendosi agli scritti anti-governativi diffusi segretamente nei primi tempi rivoluzionari.) Ma la sua famiglia era preoccupata che i suoi messaggi fossero troppo chiari e nel 1960 lo spedirono in America per sicurezza.

È atterrato a Minneapolis-St. Paul, dove uno zio insegnava al Macalester College, e lui stesso si iscrisse alla scuola. Lì studiò filosofia, sociologia e matematica, ma si interessò anche alla storia dell'arte occidentale moderna, dal costruttivismo russo a Jackson Pollock, e si interessò a figure contemporanee come John Cage.

Il costruttivismo ha fornito un modello storico per un ruolo che il signor Armajani aveva già adottato: l'artista come cittadino-operaio. (Pollock, al contrario, rappresentava un personaggio che rifiutava: l'artista come veggente di celebrità.) E l'uso del caso da parte di Cage come metodo creativo suggeriva i vantaggi di liberare l'arte dalle forme tradizionali e dai significati predeterminati, aprendola a espansioni - e potenzialmente confuse - nuovo contenuto.

Per Mr. Armajani, la scienza e l'arte erano regni complementari. Sembra, ad esempio, che abbia visto lo sbarco sulla luna del 1969 come una sorta di evento artistico performativo. Dal momento in cui Apollo 11 è decollato, e per gli otto giorni in cui è rimasto nello spazio, ha tenuto il suo televisore portatile sintonizzato sulle trasmissioni in diretta della missione. Poi, subito dopo il ritorno sulla Terra, ha spento il televisore e l'ha chiuso con un lucchetto, trasformando di fatto il set in un oggetto concettuale: un banco di memoria, una capsula del tempo, una tomba. (È nello spettacolo.)

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Sempre nel 1969 ha sperimentato progetti generati al computer, producendo risultati che erano allo stesso tempo geniali e favolosi. Ha scritto un programma Fortran per tracciare le dimensioni di una torre abbastanza grande da gettare un'ombra sull'intero stato del North Dakota. (Se costruita, la torre sarebbe stata alta 18 miglia.) Questa e altre proposte basate sulla matematica erano ibridi di logica tecnica e pensiero cosmologico, utopiche ma con una sfumatura oscura: come potrebbe creare un'ombra di mostro essere un'idea felice? - che avrebbe permeato le sue sculture successive.

Gran parte di questo lavoro successivo è emerso dal suo fascino e affetto misurato per la cultura popolare americana, o almeno per quegli aspetti di essa che incarnano una nobiltà di utilità. Nel 1967 è diventato cittadino degli Stati Uniti. L'anno successivo, ha partecipato a un progetto di rinnovamento architettonico organizzato dalla zona rurale di Jackson, nel Minnesota. La maggior parte degli edifici commerciali del 19° secolo della città era caduta in rovina dopo che i centri commerciali hanno risucchiato gli affari. Volendo preservare la loro storia materiale, i residenti di Jackson hanno chiesto aiuto a ingegneri, studiosi e artisti.

Assistito dagli studenti di una scuola superiore locale, il signor Armajani ha trascorso quattro anni come volontario nel progetto di base, studiando, documentando e restaurando. Durante questo periodo iniziò a produrre, da ritagli di legno di balsa e cartone, il primo di quelli che sarebbero poi stati più di 1.000 modelli architettonici da tavolo, ispirandosi e riffando su ciò che era intorno a lui: case, fienili, negozi, ponti. Ha chiamato questo lessico di disegni immaginari Dictionary for Building.

La maggior parte degli esempi - ce ne sono quasi 150 nello spettacolo Met - erano spaccati di interni domestici, pieni di minuscoli mobili. Quasi tutto ciò che è in miniatura ha una sorta di fascino incorporato, anche se questa non è l'impressione completa qui. In quasi tutti i modelli, qualcosa non va. Mancano i muri strutturali, che dividono lo spazio interno dall'esterno. Le scale non portano da nessuna parte. I mobili assumono funzioni che non dovrebbero avere e finiscono in posti che non dovrebbero essere.

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Il risultato è più vicino ad essere una dissezione della domesticità che un suo distillato, con ogni senso di stabilità buttato fuori. Vuoi intimità, rassicurazione, casa, e invece ottieni un sottile disorientamento e la sensazione che questi interni abbiano storie psicologicamente cariche da raccontare.

Lo stesso vale per alcune delle numerose sculture pubbliche a grandezza naturale di Armajani. Molti sono basati sulle forme dei primi ponti coperti americani. E un pezzo, Bridge Over Tree, originariamente creato nel 1970 per il Walker Art Center, è stato temporaneamente ricostruito dal Fondo per l'arte pubblica .

Situato in un campo aperto sul lungomare dell'East River tra i ponti di Brooklyn e Manhattan, è una versione di una passerella in legno coperta, con lati a capriate, un tetto di scandole e un piccolo arco improvviso al centro. Da lontano sembra abbandonato e inutile, un ponte senza connessioni, nessun posto dove andare, nessun punto. Più da vicino, vedi che il suo arco ospita un piccolo albero sempreverde. Una volta individuato l'albero, si rivela una follia architettonica per incarnare un gesto etico: un rimprovero a una città - una nazione - che ha storicamente arato la natura nel divorante interesse dello sviluppo.

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Altrettanto simbolici sono i padiglioni e i gazebo che Mr. Armajani ha concepito come luoghi di ritrovo pubblici e dedicati ai suoi vari eroi culturali, tra cui Ralph Waldo Emerson, Walter Benjamin, Emma Goldman e, in una serie del 2017 chiamata Seven Rooms of Hospitality, immigrati come lui.

Uno di questi pezzi, una sala di lettura costruita nel 1988 per commemorare i martiri anarchici italo-americani Nicola Sacco e Bartolomeo Vanzetti, è stata ricostituita al Met Breuer. I visitatori sono invitati a sedersi e sfogliare una biblioteca di libri su razza, espropriazione e rivoluzione (il collettivo di artisti contemporanei politicamente attenti Slavi e tartari scelto i testi) e prendere appunti con le matite.

Come in Bridge Over Tree, il gesto di base è aperto e generoso, ma l'esperienza reale non è né facile né rassicurante. I sedili della sala lettura sono duri; le pareti sono sbarrate e simili a una prigione; le matite si setole come frecce scagliate. Quando, nel corso degli anni, il signor Armajani ha progettato cenotafi scultorei per personaggi storici che ammira, l'effetto a volte è stato simile. Questi memoriali spesso non segnano luoghi di riposo, ma di inquietudine, persino di angoscia. Nello spettacolo è presente una maquette per una lapide per il poeta John Berryman, che è saltato alla morte da un ponte di Minneapolis nel 1972. Prende la forma di una città in miniatura, una vagabonda Crazytown dipinta di nero cenere.

La mostra — organizzata da Clare Davies, assistente curatrice del Met, con Victoria Sung e Jadine Collingwood del Walker — ha un aspetto impegnativo, persino scoraggiante al Breuer (che dovrebbe cessare l'attività come spazio della galleria Met nel giugno 2020) . L'installazione originale di Walker gli ha dato più spazio per respirare. Ma segue fedelmente la linea complessa della carriera di Mr. Armajani fino al prossimo presente senza cercare di isolare i suoi fili formali o smussare i suoi umori misti. Offre un ritratto dell'artista come cittadino-esilio, creatore-filosofo, idealista- dubbioso ed etico fino al midollo - uno che capisce che l'amore è lavoro e la speranza è duro lavoro. Dire che rende giustizia al signor Armajani è un grande elogio.


Siah Armajani: segui questa linea

Fino al 2 giugno al Met Breuer, 945 Madison Avenue, Manhattan; 212-731-1675, metmuseum.org .

Bridge Over Tree è installato al Brooklyn Bridge Park, sul lungomare di Brooklyn tra i ponti di Brooklyn e Manhattan, fino al 29 settembre.