Guardando le stelle da angolazioni vecchie e nuove

CHICAGO ?? C'è qualcosa di molto semplice, quasi elementare, in gioco mentre mi siedo su un carro di legno e il macchinario inizia a macinare. Vengo sollevato lentamente su una rampa fino a raggiungere il centro di una sfera vuota e oscurata di 15 piedi. Quando il rumore degli ingranaggi sottostanti cessa, inizia un altro brontolio difficile da posizionare. Sono fermo ma mi sento come se stessi ruotando, levitando in direzioni strane. Quando guardo i 692 puntini di luce nel soffitto metallico, vedo che ruotano in un cielo notturno dipinto, linee che li uniscono in semplici costellazioni.

Sono in un planetario costruito nel 1913, e la sfera metallica che mi circonda sta lentamente girando i cieli. Una volta era una cosa miracolosa, questo aggeggio, chiamato Atwood Sphere dopo l'uomo che lo sostenne quando fu installato all'Accademia delle Scienze di Chicago quasi un secolo fa. Nei giorni precedenti la simulazione al computer, veniva persino utilizzato per addestrare i piloti alla navigazione notturna.

Le sue radici ancestrali sono in un ambito simile costruito nel 1650 per Federico III, duca di Holstein. Ma l'Atwood meccanizzato divenne altrettanto obsoleto una volta che l'Adler Planetarium fu costruito nel 1930 con il suo pionieristico meccanismo Zeiss, che evocava il cielo notturno non con fori di spillo nel metallo, ma con proiezioni di luce finemente dettagliate che emergevano da un enorme meccanismo a bilanciere apparentemente teletrasportato fuori da un romanzo di Jules Verne.



Ora l'Adler Planetarium and Astronomy Museum espone l'Atwood come parte della sua collezione, come un parente anziano a cui si deve rendere omaggio ma i cui modi antiquati sono alquanto bizzarri. Inoltre, l'Adler ?? il primo grande planetario costruito negli Stati Uniti ?? è stato nel bel mezzo del rimodellamento nell'ultimo decennio, facendo sembrare l'Atwood ancora più primitivo rispetto ai due spazi del planetario di Adler, uno una cupola tradizionale con un proiettore Zeiss Mark VI e l'altro un teatro completamente digitale che promette spettacolari emozioni cinematografiche .

Ma stranamente, è la Sfera di Atwood che più mi commuove.

Ciò è in parte dovuto al fatto che i due spettacoli che ho visto nei teatri principali erano privi di ispirazione e sfocati, mentre la funzione di Atwood è così chiara, le sue ambizioni così dirette. Ha un obiettivo: riprodurre il cielo notturno. E per quanto elementari siano i risultati, è impressionante quanta fatica ed energia ci mettano in quell'evocazione.

Una storia dei planetari, Theatres of Time and Space: American Planetaria, 1930-1970 di Jordan D. Marché II, suggerisce che la costruzione di Atwood fosse collegata al nuovo stile realista adottato dai musei di storia naturale nei loro diorami. Hanno tentato di mostrare gli habitat degli animali del mondo nel loro pieno splendore, i fondali dipinti sembrano estendersi verso l'orizzonte, proprio come la cupola girevole evoca i cieli sconfinati.

Tali diorami, del veldt o dello spazio galattico, venivano creati proprio mentre la vita urbana rendeva sempre meno probabile che sarebbero mai stati chiaramente visti o stupiti dalla maggior parte dei visitatori. La cupola tedesca del 1650 era un'affermazione del potere della nobiltà umana sui cieli: guarda cosa posso controllare! La cupola americana del 1913 era un'affermazione secondo cui non si poteva più contare sul fatto che il mondo naturale parlasse da solo: guarda cosa ci manca! L'osservatore umano è letteralmente al centro, la figura attorno alla quale ruota questo meccanismo.

Che cosa fa, allora, il planetario contemporaneo? Nello spettacolo elaborato nello StarRider Theater, chiamato TimeSpace, non c'è affatto un osservatore centrale. I tubi rotanti proiettati sullo schermo a cupola sembrano diventare passaggi per effetti speciali, facendo vorticare vertiginosamente il pubblico in viaggi viscerali attraverso una storia del cosmo. Lo spettacolo cerca di coprire tutto, dai momenti dell'universo primordiale alle fantasie su una nazione spaziale che dichiara l'indipendenza dalla Terra nell'anno 3001. Passa dai dinosauri che si godono il loro stile di vita spensierato stranamente descritto alla fantascienza futuristica, senza alcun dettaglio o scopo convincente. . I concetti volano come rocce interstellari in una pioggia di meteoriti. Il cielo notturno è quasi scomparso per il bene della corsa.

Questa è una grande tentazione per il planetario contemporaneo. E anche quando un'istituzione non soccombe, la nuova sensibilità può disorientare. A New York, ad esempio, l'accogliente esplorazione dello spazio incentrata sull'uomo del vecchio Hayden Planetarium è sostituita dai vigorosi sforzi del Rose Center per mostrare quanto sia insignificante l'essere umano, date le distese dello spazio cosmico e del tempo.

Quindi il vecchio osservatore umano della Sfera di Atwood è o travolto da effetti speciali o deviato da una sorta di visione copernicana radicale in cui l'unico centro dell'universo si trova nelle nuvole di polvere cosmica. Qualsiasi ordine in questa nuova cosmologia è così esoterico che può a malapena essere intravisto.

Questo potrebbe davvero essere lo stato delle cose nel nostro universo. Può anche darsi che un giro da brivido sia l'unico ordine su cui si può fare affidamento per attirare l'attenzione di un visitatore. Ma la parola cosmo significa ordine armonioso, e un planetario può suggerire l'immensità e la grandezza del cosmo solo dando prima uno sguardo a quell'ordine.

Questo è qualcosa che l'Adler sembra capire al di fuori dei suoi teatri. Il planetario è stato fondato da un uomo d'affari locale, Max Adler, che era stato un violinista serio. Dopo una carriera alla Sears, Roebuck & Company, è diventato un mecenate delle arti e delle scienze, sponsorizzando musicisti, costruendo questo planetario e stabilendo qui una biblioteca di ricerca che ora ha una delle collezioni più importanti al mondo di oggetti e immagini cosmologiche.

Gli straordinari globi, mappe stellari e mappe lunari della collezione, alcuni dei quali possono essere visti per altre due settimane in una mostra di Adler chiamata Mapping the Universe, suggeriscono che il moderno planetario è solo un altro riflesso di antichi impulsi cosmologici, che lottano per la forma del cieli. (A giugno l'Adler organizzerà uno spettacolo sulla storia dei planetari stessi.)

Una mappa stellare cinese, basata su osservazioni del XII secolo, ritrae costellazioni completamente diverse da quelle occidentali e organizza i cieli come se riflettessero la struttura della corte cinese. Una carta stellare occidentale del XVII secolo tenta di sostituire le costellazioni della mitologia greca con una nuova serie di immagini tratte dalla storia biblica e cristiana. Un'illustrazione dell'ordine cosmico del XVIII secolo mostra un ardente sole copernicano, orbita attorno alle figure dello zodiaco, come, sotto, Urania, la musa dell'astronomia, mostra i diagrammi dei sistemi tolemaico e ticonico soppiantati.

Adler pensava che il suo planetario potesse anche modellare un cosmo umano diverso, sostenendo che tutta l'umanità, ricca e povera, qui e all'estero potrebbe essere unificata dalle sue offerte: Sotto il vasto firmamento, non c'è divisione o scissione ma piuttosto interdipendenza e unità.

Ma quella visione umanistica non può, ovviamente, essere la cosmologia di un planetario. Invece l'Adler sta reinventando un cosmo incentrato sull'uomo diventando un sostenitore delle missioni spaziali con equipaggio, dedicando la sua più recente mostra permanente, Shoot for the Moon, a ritrarre il viaggio spaziale americano come un'impresa eroica e in attesa di un sequel imminente. L'essere umano definisce il cosmo non stando al suo centro, ma cercando con insistenza di esplorarlo.

Questa è una visione che trovo simpatica, una mossa in un lungo viaggio. Potrebbe ispirare non solo il cosmologo più avanzato, ma anche il più umile osservatore che guarda il cielo notturno o cerca la sua simulazione all'interno della Sfera di Atwood.