Viaggio nell'ombra in Oriente su Rawhide Wings

Molto prima dell'invenzione del cinema, i cinesi svilupparono una straordinaria forma d'arte delle immagini in movimento. Pupazzi d'ombra, realizzati in cuoio traforato e sbalzato e manipolati con bastoni dietro uno schermo illuminato di stoffa trasparente, intrattenevano imperatori e contadini. Accompagnato dalla musica, il teatro delle ombre portava fortuna ai matrimoni e offriva una gradita distrazione ai funerali.

Una nuova divertente mostra al China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre in Shaanxi, esplora questa ricca tradizione di arte popolare, che ha avuto origine nella provincia dello Shaanxi (nell'area centro-settentrionale del paese conosciuta come la culla della civiltà cinese). Gli spettatori occidentali potrebbero non avere familiarità con le tradizionali trame o personaggi delle marionette delle ombre, ma chiunque abbia visto le sagome di carta ritagliata di Kara Walker avrà l'idea.

Le 90 figure e schermi in mostra risalgono principalmente alla tarda dinastia Qing (1644-1911). Sono raggruppati in display statici, ma è facile immaginarli come elementi di uno spettacolo tremolante.



Secondo il catalogo dello spettacolo, i miti in competizione descrivono le origini del teatro delle ombre. Una leggenda popolare narra che la forma sia stata ideata per confortare l'imperatore Wu di Han (156-87 a.C.) dopo la morte della sua bella e giovane moglie. Tende e candele sono state usate per creare un'ombra in movimento nella sua immagine, ma la somiglianza inavvicinabile ha solo intensificato il dolore dell'imperatore.

Le ombre cinesi sono realizzate, con un processo laborioso, da pelli di mucca intagliate, tinte, stirate e cucite a mano. Poiché il cuoio non è completamente opaco, la luce che filtra attraverso i pupazzi conferisce loro un sorprendente effetto di vetro colorato. Al China Institute alcuni burattini sono mostrati dietro telai illuminati, e altri sono appuntati sul retro delle vetrine (presumibilmente per consentire un'ispezione più ravvicinata dell'abile lavoro in pelle).

Teste e corpi possono essere mescolati e abbinati per creare personaggi diversi. Le compagnie di solito viaggiavano con una valigia piena di componenti per burattini che potevano essere configurati per diversi spettacoli.

Una sezione particolarmente interessante dello spettacolo affronta i tipi di carattere comuni. Una figura descritta come una donna ricca e vivace indossa ornamenti per la testa simili a spine e un abito ricoperto di fiocchi di neve e peonie. Una donna crudele, con vesti nere e profonde pieghe sulla fronte, si conforma al ruolo comico standard della matrigna malvagia. L'inclinazione delle sopracciglia di un burattino potrebbe essere un indizio della sua disposizione: le sopracciglia piatte, ad esempio, indicano studiosi dai modi miti, mentre le sopracciglia con un'inclinazione verticale suggeriscono maschi marziali.

I dettagli più ricchi sono riservati ai burattini che rappresentano divinità. Una figura del maresciallo Yin, il dio del tempo, ha tre teste di capelli rosso fuoco e porta non meno di cinque accessori, tra cui un righello che misura il cielo e un sigillo che scuote il cielo. Una sorta di imprenditore celeste, questo dio veglia sulla costruzione di palazzi e case dalla sua dimora nel cielo.

Anche gli animali, presenti in un'altra accattivante esposizione, hanno ruoli importanti nei giochi di ombre cinesi, spesso come spiriti mutaforma. Nell'opera teatrale Viaggio in Occidente, ad esempio, il personaggio Scimmia si trasforma in un serpente d'acqua e poi in un uccello colorato. Il serpente, che è raffigurato con sei occhi e quattro ali, non è un serpente comune. Altre bestie mitiche includono un leone volante celeste con occhi addominali e un magnifico drago di fuoco.

La trasfigurazione rapida e drammatica dei personaggi nel teatro delle ombre è resa possibile dalle illusioni spaziali e ottiche create dallo schermo illuminato. (Quando un burattino si allontana dallo schermo, la sua ombra diventa più grande e meno chiara.) Gli artisti usano anche una varietà di effetti speciali: creare nebbia soffiando fumo di tabacco attraverso un tubo sottile, o fuoco spruzzando e accendendo colofonia contemporaneamente.

Alcuni di questi effetti possono essere visualizzati su un piccolo schermo video che riproduce scene di due riproduzioni. La gamma e la delicatezza del movimento sono sorprendenti. Nel romanzo Visitando il giardino, un burattino accarezza teneramente il viso di un altro. Nella rievocazione storico-militare Tre eroi in lotta con Lubu, pupazzi fumano la pipa, ombrelli aperti e duello con le spade.

Le compagnie del teatro delle ombre possono scegliere il loro repertorio tra più di 500 opere, spesso strettamente legate alla letteratura e all'opera cinese. Tra quelli rappresentati nella mostra ci sono Viaggio in Occidente, adattato da un romanzo della dinastia Ming sul pellegrinaggio del monaco Xuan Zang in India, e Madam White Snake, basato su un'antica leggenda di una donna volitiva che combatte i monaci malvagi durante la gravidanza.

Un genere popolare è costituito da scenari infernali. Un'intera parete della mostra è dedicata a un'opera teatrale intitolata The Twice-Visited Netherworld, una sorta di Inferno dantesco in cui uno studioso riceve un tour speciale delle tortuose Sorgenti Gialle descritte nella religione popolare cinese. Una scena sorprendentemente vivida mostra una figura scheletrica che viene bollita nell'olio (la punizione per il ricatto e la calunnia); in un altro, corpi trafitti e sanguinanti languono sulla Knife Mountain (casa di coloro che hanno ucciso persone o animali). Come suggerisce la leggenda dell'imperatore Wu di Han, il teatro delle ombre ha sempre avuto un forte legame con l'aldilà.

Mentre la Cina si modernizza a rotta di collo, enfatizzando la produzione industriale di artisti contemporanei, la tradizione del teatro delle ombre dello Shaanxi è in declino. Questa mostra costituisce un ottimo argomento per la sua sopravvivenza.