Antichità thailandesi, riposo a disagio

L'IT potrebbe essere considerata una delle più grandi scoperte accidentali in archeologia. Nell'estate del 1966 uno studente di Harvard di nome Steve Young viveva in un villaggio nel nordest della Thailandia, andando porta a porta a portare a termine l'opinione politica per la sua tesi di laurea, quando inciampò nella radice di un albero di kapok. Quando cadde a terra si trovò faccia a faccia con alcuni vasi sotterrati, i cui bordi erano stati scoperti dai recenti monsoni. Incuriosito dall'aspetto e dalla sensazione dei frammenti non smaltati, sapeva abbastanza da riportarli ai funzionari del governo di Bangkok.

Quello in cui si era imbattuto ora è visto come uno dei più importanti insediamenti preistorici del mondo. Inizialmente datato già nel 4000 a.C. ?? una data da allora rivista tra molte polemiche al 2000 a.C. o anche dopo?? la cosiddetta cultura di Ban Chiang è il primo sito conosciuto dell'età del bronzo nel sud-est asiatico, che documenta il primo sviluppo della cultura, dell'agricoltura e della tecnologia nella regione.

Ora Ban Chiang è di nuovo nelle notizie a seguito di un'indagine sotto copertura durata cinque anni da parte di tre agenzie federali. Il loro esame è incentrato su due antiquari di Los Angeles, Cari e Jonathan Markell, e un grossista, Bob Olson, che secondo gli agenti federali ha donato manufatti di Ban Chiang ai musei a valori gonfiati in una truffa di frode fiscale. Il mese scorso quattro musei della California ?? il Los Angeles County Museum of Art, il Bowers Museum of Art di Santa Ana, il Pacific Asia Museum di Pasadena e il Mingei International Museum di San Diego ?? sono stati perquisiti nell'ambito dell'inchiesta.



L'indagine potrebbe anche avere ampie implicazioni per altri musei in tutto il paese. Nelle dichiarazioni giurate presentate per ottenere i mandati di perquisizione, gli agenti hanno posto le basi per un argomento legale secondo cui praticamente tutto il materiale di Ban Chiang negli Stati Uniti è proprietà rubata.

In sostanza, affermano i documenti, le antichità che hanno lasciato la Thailandia dopo il 1961, quando il paese ha promulgato la sua legge sulle antichità, potrebbero essere considerate rubate secondo la legge americana. E poiché il materiale di Ban Chiang non è stato scavato fino a molto dopo quella data, praticamente tutto il materiale di Ban Chiang negli Stati Uniti potrebbe essere qualificato.

Tra i tanti musei americani con manufatti di Ban Chiang ci sono il Metropolitan Museum of Art di New York; le Gallerie Freer e Sackler a Washington; il Museo delle Belle Arti, Boston; il Cleveland Museum of Art; il Minneapolis Institute of Arts; e l'Asian Art Museum di San Francisco. E quel roster include solo le istituzioni che hanno pubblicato i punti salienti delle loro collezioni online.

Credo che praticamente ogni grande museo d'arte americano che colleziona arte asiatica abbia del materiale di Ban Chiang, ha affermato Forrest McGill, capo curatore dell'Asian Art Museum. Il suo museo possiede 77 oggetti di Ban Chiang, da ciotole di terracotta dipinta a braccialetti di bronzo e teste di ascia in pietra. Dopo aver appreso dell'indagine federale, ha detto, ha esaminato queste acquisizioni ?? quasi tutti realizzati prima che arrivasse al museo nel 1997 ?? per i collegamenti al Markells. Non ne trovò.

Siamo nervosi per tutto?? stato nervoso, diventando nervoso, ha detto il signor McGill. Non è così facile come potresti pensare essere aggiornato e avere dimestichezza con le leggi di diversi paesi e sapere quali leggi straniere gli Stati Uniti si impegnano a far rispettare e quali no.

The Freer e Sackler hanno 56 opere, per lo più vasi di ceramica. Il Met ha 33 pezzi nei suoi possedimenti, tra cui vasi, braccialetti di bronzo, campane e mestoli. Il Museum of Fine Arts di Boston ne ha 17, tra cui pentole e bicchieri in gres grigio e rulli di argilla assortiti. Il Cleveland Museum ha otto manufatti, principalmente vasi. Il Minneapolis Institute possiede due vasetti di ceramica e tre ornamenti per le orecchie in vetro.

Nessuno dei documenti di acquisizione pubblicati online menziona i Markell o il signor Olson. E per il volume di materiale, nessuno di questi musei si avvicina al Bowers, che ha circa 1.000 manufatti.

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Ma lo stesso spettro dei beni saccheggiati può rivelarsi un incubo per le pubbliche relazioni per i musei, il che aiuta a spiegare perché pochi curatori contattati in quei musei erano disposti a essere intervistati sui manufatti di Ban Chiang.

Al di là dei problemi di pubbliche relazioni ci sono le potenziali difficoltà legali. Nell'esempio più estremo, Marion True, ex curatrice di antichità presso il J. Paul Getty Museum di Los Angeles, è stata incriminata in Italia con l'accusa di aver cospirato per acquisire oggetti rubati per il suo museo. Più in generale, la giurisprudenza statunitense sul patrimonio culturale è in rapida evoluzione, a testimonianza di una crescente consapevolezza che la raccolta di determinati oggetti può favorire il saccheggio dei siti archeologici. I musei americani hanno così visto le leggi straniere che erano state a lungo trascurate in patria improvvisamente prese sul serio.

Nelle dichiarazioni giurate a sostegno dei mandati di perquisizione nell'indagine federale, ad esempio, gli agenti invocano una legge thailandese del 1961, la legge sui monumenti antichi, gli oggetti d'antiquariato, gli oggetti d'arte e i musei nazionali, che affermano che gli oggetti sepolti, nascosti o abbandonati sono proprietà dello Stato e non può essere legalmente rimosso dalla Thailandia senza una licenza ufficiale.

Citano un funzionario del governo thailandese che ha affermato che, per quanto ne sapeva, il Dipartimento delle Belle Arti thailandese non aveva mai concesso a nessuno la licenza per portare fuori dalla Thailandia antichità per la vendita privata.

Poi, poiché la legge di un paese straniero non è necessariamente riconosciuta negli Stati Uniti, gli affidavit citano due leggi federali che potrebbero dare un po' di denti allo statuto thailandese, il National Stolen Property Act del 1948 e l'Archaeological Resources Protection Act del 1979.

Ovviamente spetta ai tribunali, non agli agenti federali, determinare cosa costituisce una violazione della legge americana. E nessuna incriminazione è stata depositata.

Ma Patty Gerstenblith, una professoressa di legge della DePaul University, ha affermato che gli affidavit segnalano un serio interesse federale per Ban Chiang e una frode fiscale.

Non posso dire che sarà una bella schiacciata per il governo se questo raggiungerà la corte, ma dirò che le informazioni in quelle dichiarazioni giurate sono impressionanti, ha detto. Dopotutto, si trattava di un'indagine durata cinque anni. Come osservatori esterni, possiamo trarre la conclusione che esiste una probabilità abbastanza sostanziale che questo materiale di Ban Chiang possa essere considerato proprietà rubata secondo la legge degli Stati Uniti.

I primi importanti scavi di Ban Chiang iniziarono nel 1974, guidati dall'Università della Pennsylvania in collaborazione con un gruppo thailandese. Joyce White, una scienziata che ora supervisiona il progetto Ban Chiang presso il museo dell'università e sta assistendo il governo federale nelle indagini in corso, all'epoca era una studentessa laureata.

Ricorda di aver visto casse di materiale di scavo arrivare all'università in prestito dal governo thailandese. C'erano quelli che gli archeologi chiamano piccoli reperti ?? braccialetti di bronzo, rulli di argilla e così via, ha detto. E poi c'erano sacchi e sacchi e sacchi di ceramiche rotte. (Alcuni materiali di ricerca rimangono al museo in prestito a lungo termine.)

Negli anni '80 il materiale di Ban Chiang stava inondando il mercato internazionale. Mi è stato detto che da Ban Chiang sono uscite circa 40.000 pentole, scavate nel sito, ha detto il signor Young, l'ex studente di Harvard, in un'intervista telefonica in cui ha confermato i dettagli della sua scoperta, fino ai lividi del suo cade. Figlio di un ex ambasciatore americano in Thailandia, ha detto di non aver mai raccolto personalmente il lavoro per la preoccupazione per la reputazione della sua famiglia e ora possiede solo un vaso, regalo di una principessa thailandese.

Altri collezionisti hanno accumulato materiale, tuttavia, soprattutto negli anni '80 e '90. Gli oggetti erano abbondanti e, rispetto ad altre antichità, economici ?? tipicamente sotto i 1.000 dollari. È stato principalmente durante questo periodo che i principali musei americani si sono assicurati donazioni e, in misura minore, hanno effettuato acquisizioni per aiutare a colmare le lacune nelle loro collezioni del sud-est asiatico.

I musei hanno in passato affermato di salvaguardare oggetti già sul mercato aperto. Ma molti archeologi trovano angosciante la raccolta di tali manufatti perché rimuove gli oggetti dal loro contesto originale e ricco di informazioni. Distrugge la documentazione archeologica, ha detto la signora White. È davvero vergognoso, una distruzione della conoscenza.

Sempre più sensibilizzati a queste preoccupazioni, molti curatori di musei ora affermano che non toccherebbero le cose anche se offerte dai loro donatori più prestigiosi.

Rifiuteremmo, ha detto Robert Jacobsen, presidente del dipartimento di arte asiatica del Minneapolis Institute of Arts, e non solo per le indagini in California, ma perché i tempi sono cambiati. C'è una base morale qui.

Alla domanda se il suo museo avrebbe preso in considerazione il rimpatrio, Jacobsen ha detto: Quando abbiamo acquisito o ci sono state date queste opere, e penso di parlare a nome di tutti i musei qui, non li abbiamo considerati illegali. Ma se dovesse accadere che la legislazione dichiari questo materiale illegale, lo restituiremo semplicemente.

Il signor McGill di San Francisco ha anche affermato che avrebbe preso molto sul serio qualsiasi affermazione, pur osservando che il governo thailandese non lo ha mai contattato per i manufatti di Ban Chiang del museo, nonostante una storia di collaborazione. Abbiamo fatto una grande mostra presa in prestito dalla Thailandia due anni fa, ha osservato, e il direttore del Museo Nazionale di Bangkok è stato nel nostro museo diverse volte.

Tuttavia, ha detto, sta osservando attentamente per vedere come si svolge l'indagine federale.

Così sono gli esperti legali in beni culturali. La sig.ra Gerstenblith ha affermato che l'inchiesta potrebbe portare a processi penali o procedimenti di confisca civile. Nel frattempo sta esortando tutti i musei, per motivi etici se non legali, a rivedere i loro oggetti di Ban Chiang. Quando hanno accettato quelle donazioni, che tipo di documentazione hanno chiesto? Da dove vengono i pezzi?

Stephen K. Urice, professore alla University of Miami School of Law, ha affermato che le questioni legali sono tutt'altro che scontate.

Ha sottolineato che il National Stolen Property Act del 1948 si applica solo a proprietà di valore superiore a $ 5.000 e che i tribunali federali non hanno ancora confermato l'applicazione dell'Archaeological Resources Protection Act alle antichità straniere. Ha anche citato un precedente stabilito da una decisione della corte d'appello federale del 2003 contro il commerciante di antichità Frederick Schultz, che impone un onere al governo straniero per dimostrare che fa rispettare il proprio statuto di proprietà in patria.

Immagina di avere questo vasto corpo di materiale archeologico su cui un altro governo ha agitato la sua bacchetta e ha detto che è nostro, ha detto il signor Urice, ma non hanno fatto altro che questo per proteggerlo. In tali circostanze, c'è una domanda aperta se gli Stati Uniti lo considererebbero rubato.

Per quanto riguarda i prossimi passi dell'indagine federale, il signor Urice non sta scommettendo.

L'intera faccenda potrebbe essere abbandonata del tutto a causa di prove insufficienti o perché si sentono deboli riguardo alle loro teorie legali, ha detto, o questo potrebbe andare avanti in un caso importante e che crea precedenti.